Ngày xưa có ba anh em nhà kia du hành, đi tới một con đường vắng lặng, quanh co, vào lúc trời chạng vạng. Cuối đường là một con sông, vừa sâu quá không lội qua được, vừa rộng quá không bơi qua nổi. Tuy nhiên ba anh em là ba nhà phù thủy tài ba, cho nên họ chỉ cần lắc cây đũa thần một cái là một cây cầu hiện ra liền, nối bên này qua bên kia bờ sông. Ba anh em đi qua cầu, tới giữa cầu thì bị Thần Chết chận lại.

Và Thần Chết nói chuyện với họ. Thần Chết trong bụng giận sôi gan vì vuột mất ba nạn nhân, vì thường những người ráng vượt sông đều tới số chết đuối hết ráo. Nhưng Thần Chết khôn khéo, bề ngoài vẫn giả bộ vui vẻ, chúc mừng ba anh em pháp thuật cao siêu, và nói là sẽ cho mỗi người trong ba anh em một phần thưởng vì đã khôn ngoan tránh được cái chết.

Người anh cả, vốn là một người ham đánh đấm, xin một cây đũa thần mạnh mẽ nhất, một cây đũa thần mà đấu đâu là thắng đó, một cây đũa thần cho xứng tay với một nhà phù thủy người đã đánh bại Thần Chết! Nghe vậy Thần Chết mới bước lại một cây elder bên bờ sông, bẻ một nhánh, vuốt thành cây đũa thần Bất Bại rồi cho người anh cả.

Xong tới người anh thứ nhì, là một người tự cao tự đại, muốn làm nhục Thần Chết thêm nữa, mới xin cho được cái phép kêu người chết trở lại trần gian. Thần Chết mới xuống bờ sông nhặt một hòn đá nhỏ lên cho người anh thứ nhì, và nói là hòn đá Hoàn Sinh sẽ có phép kêu người chết trở lại trần gian.

Xong Thần Chết mới hỏi người em út muốn được thưởng cái gì. Người em út là người khiêm nhượng và thông thái nhứt nhà, cậu không tin Thần Chết nổi. Cho nên cậu xin một món quà để từ rày về sau có thể đi đây đi đó mà Thần Chết không thấy được. Và Thần Chết, dù trong bụng không muốn chút nào, cho cậu cái áo Tàng Hình.

Xong Thần Chết mới đứng qua một bên nhường đường, cho phép ba anh em đi tiếp. Ba anh em qua cầu, tiếp tục cuộc hành trình, và bàn luận với nhau về chuyện vừa qua, và trầm trồ quà thưởng của Thần Chết.

Và tới cuối đường thì ba anh em chia tay nhau, mỗi người đi mỗi ngã, theo đường riêng của mình.

Người anh cả đi thêm một vài tuần nữa, tới một làng xa xôi, cãi lộn và thách đấu tay đôi với một vài phù thủy khác. Đương nhiên là với chiếu đũa thần Bất Bại, cậu đánh đâu là thắng đó. Bỏ xác kẻ chiến bại bên đường, người anh cả vô nghỉ ở một nhà trọ, tuyên bố huênh hoang mình là kẻ bách chiến bách thắng, nhờ chiếc đũa thần Bất Bại mà cậu chiếm được từ Thần Chết.

Tối đó, người anh cả say rượu ngủ li bì trong phòng thì có một tên phù thủy khác len lén chui vô. Tên trộm này ăn cắp cây đũa thần Bất Bại, và để tránh hậu hoạn, cắt cổ người anh cả luôn.

Vậy là Thần Chết lấy được mạng người anh cả.

Trong khi đó thì người anh giữa trở về quê nhà sống một mình. Nơi đây, cậu lấy viên đá Hoàn Sinh ra, viên đá có phép kêu người chết về lại trần gian, và xoay nó trong tay hai vòng. Cậu vô cùng ngạc nhiên và vui mừng khi thấy người yêu cũ hiện ra trước mặt mình, hồi xưa cô này và cậu thương yêu bồ bịch nhau, tính mà chưa kịp cưới hỏi thì cổ qua đời bất thình lình.

Tuy nhiên người yêu cũ lại không nói năng gì và lạnh lùng như băng đá, cách biệt với người anh giữa như là bằng một làn vải mỏng. Mặc dù trở lại trần gian nhưng cổ thuộc về cõi âm, đâu còn là người dương thế nữa, cho nên cũng rất là buồn bã. Sau cùng tuyệt vọng vì mỏi mòn chờ đợi, cậu nổi điên lên tự tử để được đoàn tụ thực sự với người yêu của mình dưới cõi âm.

Vậy là Thần Chết lấy được mạng người anh giữa.

Nhưng mặc dù để công tìm kiếm trong nhiều năm trời nhưng Thần Chết vẫn tìm không ra người em út được. Cho đến khi trở thành lão tướng thì người em út mới chịu cởi cái áo Tàng Hình ra giao lại cho người con trai. Xong cậu chào hỏi Thần Chết như một người bạn cũ lâu ngày không gặp, và vui vẻ thanh thản từ giã cõi đời, ra đi với Thần Chết.

Nguyễn Sĩ Hạnh
viết phỏng theo The Tale of the Three Brothers trong The Tale of Three Brothers của J. K. Rowling

LTS. Truyện cổ tích này được kể trong Harry Potter. Harry là hậu duệ của người em út trong truyện này. Cuối cùng Harry có được cả ba món bảo vật này, chiếc đũa thần Bất Bại, hòn đá Hoàn Sinh và cái áo Tàng Hình. Có cả bộ ba này thì có thể trường sinh bất tử. Tuy nhiên Harry không muốn giữ, cậu chôn cây đũa thần Bất Bại với Dumbledore, cố tình đánh mất hòn đá Hoàn Sinh trong khu vườn cấm của trường Hogwarts và chỉ giữ có cái áo Tàng Hình vốn là gia bảo của tổ tiên để lại.